El hombre que ayudó a salvar Internet con 4.3BSD

Octubre de 1986. Internet no era el que hoy conocemos. Entonces su nombre era NSFNet, una recién nacida red conformada por las más importantes universidades de los EE.UU., que luego llegaría a convertirse en la columna vertebral de nuestra red de redes. Fue en esa precisa fecha que la Red comenzó a colapsarse por congestión.

Un caso dramático ocurrió en el enlace entre el LBN y la Universidad de California (ambas en Berkerley, separadas por 350 metros), que pasó de ofrecer la holgura de 32.000 bits por segundo a únicamente 40. Es decir, el enlace redujo su capacidad unas 800 veces. Un colapso de tales dimensiones en la Corea actual en la que los habitantes cuentan con una conexión promedio de 11.7 Mbps, implicaría enlaces sólo capaces de ofrecer unos 146 kbps.

Van Jacobson (el hombre de la fotografía) relata lo siguiente:

“[Mike Karels y yo] estábamos fascinados con esa caída tan repentina del ancho de banda, así que nos embarcamos en una investigación de por qué la cosas se pusieron tan mal. Quedamos sorprendidos [...]”

El investigador planteó un par de interrogantes:

  1. ¿4.3BSD, el sistema operativo dominante, tenía una mala implementación del protocolo TCP?
  2. ¿La implementación de TCP podría ajustarse para trabajar mejor bajo condiciones tan “abismales”?

En 1988, dos años después de aquellos acontecimientos, en un artículo ya clásico llamado Congestion Avoidance and Control, Van Jacobson afirmó que la respuesta a ambas preguntas era “Sí”. Más aún, allí mismo propuso 7 nuevos algoritmos para mejorar el desempeño de TCP.

De manera sorprendente, Jacobson observó que el flujo de una conexión de red obedece a un Principio de Conservación de Paquetes, algo así como el Principio de Conservación de Energía, pero aplicado a las redes de computadoras:

“Si este principio es respetado, el colapso por congestión se convertiría en una excepción más que en una regla. Así, el control de la congestión implica encontrar y reparar los lugares que violan la conservación.”

4.3BSD es el UNIX histórico donde se cocinaron algunos de los protocolos fundamentales de Internet. Quizá la implementación más importante fue la de esos siete algoritmos (entre ellos, el llamado “inicio lento”). De hecho, la versión llamada Tahoe de 4.3BSD motivó el nombre TCP Tahoe y posteriormente TCP Reno, los primeros protocolos en contar con las mejoras propuestas por Jacobson y otros.

TCP fue diseñado por Vinton Cerf y Bob Kahn para permitir conexiones confiables de extremo a extremo en Internet, pero no para evitar y controlar la congestión de la red. El trabajo de Van Jacobson en este sentido fue fundamental para construir el Internet adaptable del que hoy gozamos. A 24 años exactos de aquellos hechos, no tengo duda en afirmar que Jacobson ayudó a salvar Internet del caos y la inutilidad... sobre un UNIX 4.3BSD.

Vía: ALT1040

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